Civil to Strangers and other writings by Barbara Pym

A collection of delicious stories

I loved this collection of short stories. The opening one (or is it in fact a novella, as it has chapters?) is probably one of the strongest in the book. Deliciously absurd Adam Marsh-Gibbon, deliciously infatuated Stefan Tilos, deliciously frustrated Miss Gay and plain delicious Cassandra, I loved them all.

I wasn’t surprised that a quick google confirmed my swiftly formed view that Barbara Pym was a re-incarnation of Jane Austen: plots focused on the every day, with no great excitement, nothing startling or out of the ordinary, a devastatingly penetrating and often very amusing analysis of people’s characters and foibles and some social commentary, especially concerning women’s role in society. The only exception to the everyday sort of action was in “Very Secret Story”, which is about spying, but I couldn’t help feeling relieved when the heroine could put all that behind her and go back to flower arranging and pining in a vague sort of way for a love that never was.

I loved the general vagueness, the gentleness, even the silliness, that wafted up from the pages I was reading, because they were never depicted cruelly, just very clear sightedly.

Cette auteure m’a été recommandée par Eliane Paty, la libraire de La Voix au Chapitre à Bures-sur-Yvette, qu’elle en soit remerciée (pas tout à fait autant que pour Yoko Ogawa, qui a été une révélation pour moi, mais presque). Je crains de lui avoir fait de la peine en émettant la suggestion que Barbara Pym était peu lue de nos jours, portant sans doute une étiquette “old fashioned”. Qu’Eliane oublie cette vilaine suggestion ! D’abord parce que je n’en sais en fait rien du tout, elle est peut-être toujours autant lue qu’au somment de sa gloire (de son vivant, elle a connnu des hauts et des bas en termes de popularité – après ses premiers succès, plusieurs de ses romans ont été refusés par des éditeurs – ensuite, elle a été redécouverte par notamment Philip Larkin, qui était d’accord avec un Times Literary Supplement de 1977 pour la qualifier de “one of the most underrated writers of the century” et disait même  d’elle “I’d sooner read a new Barbary Pym than a new Jane Austen) et ensuite, elle n’est pas du tout old-fashioned. De son époque oui, certainement, mais traitant de thèmes intemporels, comme Jane Austen, pour revenir à alle.

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